Qu’est-ce que la thérapie ABA (analyse comportementale appliquée) pour l’autisme ?

L’analyse comportementale appliquée (ABA) est souvent décrite comme la « référence » pour le traitement de l’autisme. L’analyse comportementale appliquée est un système de traitement de l’autisme basé sur des théories behavioristes qui, en termes simples, affirment que les comportements souhaités peuvent être enseignés par un système de récompenses et de conséquences.

L’ACA peut être considérée comme l’application de principes comportementaux à des objectifs comportementaux et la mesure minutieuse des résultats. Si l’idée d’utiliser des récompenses et des conséquences pour enseigner un comportement est probablement aussi ancienne que la civilisation humaine, l’idée d’appliquer soigneusement des récompenses et des conséquences pour atteindre des objectifs spécifiques et mesurables est relativement nouvelle.

Si de nombreuses personnes sont de fervents défenseurs de l’ABA en raison de son succès manifeste dans l’obtention de résultats spécifiques, d’autres pensent qu’elle est au mieux irrespectueuse et, au pire, réellement préjudiciable à l’individu.

Therapist talking to little boy with drawing

Histoire de l’ABA

Le Dr Ivar Lovaas, psychologue comportemental, a appliqué pour la première fois l’ABA à l’autisme dans le département de psychologie de l’UCLA en 1987. Il pensait que les compétences sociales et comportementales pouvaient être enseignées, même aux enfants profondément autistes, par la méthode ABA.

L’idée était (et est toujours) que l’autisme est un ensemble de symptômes comportementaux qui peuvent être modifiés ou « éteints ». Lorsque les comportements autistiques ne sont plus évidents pour l’observateur, l’hypothèse est que l’autisme lui-même a été traité efficacement.

Lorsqu’il a commencé à utiliser l’ABA, Lovaas n’a pas hésité à recourir à des punitions pour non-respect des règles, dont certaines pouvaient être très sévères. Cette approche a été modifiée dans la plupart des situations, mais elle est toujours utilisée dans certains contextes.

En général, cependant, le terme « punition » a été remplacé par « rétention des récompenses ». Par exemple, un enfant qui ne répond pas correctement à un « mand » (commandement) ne recevra pas de récompense (renforçateur) telle qu’un aliment préféré.

Quelle que soit l’opinion que l’on ait de l’approche de Lovaas (et beaucoup de gens pensent que l’ABA est à la fois déshumanisante et inhumaine), son idée s’est avérée tout à fait correcte : beaucoup, sinon la plupart des enfants qui reçoivent une formation intensive en ABA apprennent à se comporter de manière appropriée au moins une partie du temps, et certains perdent même leur diagnostic d’autisme après des années de thérapie intensive.

Au fil du temps, les techniques de Lovaas ont été étudiées et modifiées par des thérapeutes ayant des visions légèrement ou significativement différentes du behaviorisme. Des techniques telles que la « réponse pivot » et l' »ABA basée sur le langage » sont devenues des traitements de l’autisme bien établis à part entière.

Plusieurs de ces techniques rassemblent des idées du domaine comportemental et du développement, ce qui signifie qu’elles se concentrent non seulement sur les comportements en soi, mais aussi sur l’engagement social et émotionnel.

Que peuvent apprendre les enfants grâce à l’ABA ?

La plupart du temps, l’ABA est destinée à « éteindre » les comportements indésirables et à enseigner les comportements et les compétences souhaités. Par exemple, l’ABA peut être utilisée pour réduire les crises de colère ou pour apprendre à un enfant à s’asseoir tranquillement, à utiliser des mots pour faire des demandes ou à attendre son tour dans la cour de récréation.

L’ABA peut également être utilisée pour enseigner des compétences simples et complexes. Par exemple, l’ABA peut être utilisée pour récompenser un enfant qui se brosse correctement les dents, ou pour partager un jouet avec un ami.

Si l’ABA classique peut être utilisée dans un cadre « naturel » (une aire de jeu, par exemple), elle n’est pas destinée à développer des compétences émotionnelles. Ainsi, par exemple, si l’ABA peut apprendre à un enfant à serrer la main ou à saluer une autre personne par une poignée de main, elle n’aidera pas cet enfant à ressentir un lien émotionnel avec une autre personne.

Il faut un thérapeute extraordinaire pour utiliser l’ABA afin d’enseigner un contenu académique, une pensée imaginative ou symbolique, ou l’empathie. Par conséquent, ces compétences sont généralement enseignées d’une autre manière.

Comment fonctionne l’ABA

La méthode Lovaas la plus élémentaire commence par une thérapie par « essais discrets ». Un essai discret consiste pour un thérapeute à demander à un enfant un comportement particulier (par exemple, « Johnny, s’il te plaît, prends la cuillère »).

Si l’enfant se conforme, il reçoit un « renforçateur » ou une récompense sous forme de friandise, un « high five » ou toute autre récompense qui a un sens pour l’enfant. Si l’enfant ne se conforme pas, il ne reçoit pas la récompense, et l’épreuve est répétée.

Le contenu spécifique de la thérapie par essais discrets est basé sur une évaluation de l’enfant individuel, de ses besoins et de ses capacités. Ainsi, un enfant qui est déjà capable de trier des formes ne serait pas invité à le faire indéfiniment pour obtenir une récompense, mais se concentrerait sur des tâches sociales et/ou comportementales différentes et plus difficiles.

Les très jeunes enfants (moins de 3 ans) reçoivent une forme modifiée d’ABA qui se rapproche beaucoup plus de la thérapie par le jeu que des essais discrets. À mesure qu’ils maîtrisent les comportements, des thérapeutes bien formés commenceront à emmener les enfants dans des environnements réels où ils pourront généraliser les comportements qu’ils ont appris et les intégrer dans des expériences sociales ordinaires.

L’ABA peut également être utilisée, sous l’une de ses nombreuses formes, avec des enfants plus âgés, des adolescents ou même des adultes. L’ABA est encore utilisée dans certains contextes et pour certains enfants. D’autres formes d’ABA, cependant, sont de plus en plus populaires.

En outre, plutôt que de fournir une thérapie individuelle dans une salle de classe ou un bureau, de nombreux thérapeutes administrent désormais l’ABA dans des environnements naturels tels que les terrains de jeux, les cafétérias et les lieux communautaires. Cette approche permet aux enfants d’utiliser immédiatement les compétences acquises dans une situation réelle.

L’ABA est-elle adaptée à votre enfant ?

L’ABA est partout, elle est souvent gratuite, et elle aide les enfants autistes à utiliser les comportements « attendus » et à contrôler certaines de leurs impulsions les plus difficiles. Ces compétences comportementales peuvent faire une grande différence dans la manière dont votre enfant gère ses expériences scolaires et sociales.

Mais tous les thérapeutes ABA ne sont pas bien adaptés à ce travail, et tous les enfants ne réagissent pas bien à la thérapie comportementale. Un analyste certifié par le conseil d’administration (BCBA) fournit des services de thérapie ABA. Les programmes de thérapie ABA font également appel à des thérapeutes ou à des techniciens du comportement agréés. Ces thérapeutes sont formés et supervisés par le BCBA.

Comme pour de nombreuses approches de l’autisme, l’ABA vaut certainement la peine d’être testée. Toutefois, avant de commencer, assurez-vous que le thérapeute de votre enfant est formé, qu’il sait comment et où il travaillera avec votre enfant et qu’il travaille avec votre thérapeute pour établir des objectifs mesurables. Surveillez de près le processus et les résultats.

Et surtout, soyez conscient des réactions de votre enfant face au thérapeute et à la thérapie. Est-il excité lorsqu’il « se met au travail » avec son thérapeute ? Répond-il au thérapeute par le sourire et l’engagement ? Apprend-elle des compétences qui l’aident dans sa vie quotidienne ?

Si les réponses sont « oui », vous allez dans la bonne direction. Sinon, il est temps de réévaluer

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